Columbus næsten frikendt for syfilis-anklager

Forskerne har hidtil troet, at kønssygdommen syfilis kom med spanske søfolk til Europa. Ny forskning udfordrer teorien.

Forskerne har hidtil troet, at kønssygdommen syfilis kom med spanske søfolk til Europa. Ny forskning udfordrer teorien.

Shutterstock

Europæiske forskere har fundet DNA-spor efter kønssygdommen syfilis i skeletter, hvis levetid de mener at kunne datere til midt i 1400-tallet.

Hvis dateringen kan bekræftes, viser resultatet, at syfilis allerede fandtes i Europa, inden Columbus og hans mænd vendte hjem fra opdagelsesrejsen til den nye verden.

Indtil nu har den herskende teori været, at sygdommen stammede fra Amerika. Baggrunden for den gamle teori var, at det første store udbrud af syfilis fandt sted i Europa, få år efter at de spanske søfolk vendte tilbage i 1493.

Forskerne har undersøgt seks skeletter fra Finland, to fra Estland og et fra Holland. Alle ni skeletter har læsioner, som tyder på, at personerne har haft syfilis. Hos fire af dem fandt forskerne også rester af syfilis-DNA.

Flere udgaver af syfilis florerede i Europa

Efter en kulstof 14-analyse anslår forskerne, at de inficerede individer sandsynligvis levede engang i 1400-tallet.

Dateringsmetoden er dog behæftet med en stor usikkerhed. Men endnu en omstændighed taler for den nye teori om syfilis: På skeletterne fandt forskerne DNA-strenge af forskellige mutationer af syfilis-bakterien.

“Vi kan se, at flere forskellige strenge (af syfilis, red.) var til stede i Europa, hvilket vi ikke vidste før”, forklarer Verena Schünemann, genetiker ved universitetet i Zürich.

Mutationer kræver tid for at udvikle sig. Enten hjembragte Columbus og hans mænd altså flere typer af syfilis, eller også eksisterede sygdommen allerede i den gamle verden.

Holdet bag studiet mener, at syfilis allerede fandtes i Europa. De medgiver dog, at mere forskning er nødvendig for at afklare spørgsmålet.